Ik ben geen acquisitietijger

‘Graag gezien in het Tilburgse’

Laadpalen, hoogtevrees en hoe de koffiemachine een valkuil kan zijn. Het komt allemaal voorbij in dit interview met de drie eigenaren van Van Gerwen Installaties in Tilburg. Ze voeren projecten uit van 80 tot 800.000 euro en zijn trots op hun invisible power.

Bij het ene project houden ze zich alleen bezig met een verlichtingsplan en het aansluiten van ledverlichting, bij het andere richten ze een volledig zorgcomplex in met installaties voor elektra, patiëntbewaking, intercoms en brandmeldinstallaties.

Van samenwerking tot fusie

Sinds 2015 heeft Van Gerwen een driekoppige directie. Algemeen directeur Rob de Kok nam Van Gerwen in 1992 over van zijn vader, daarvoor werd het gerund door twee generaties Van Gerwens. Projectleiders Ferry Bijdevier en Maarten Graat verhuisden in 2013 met hun installatiebedrijf naar het pand van Rob. Hij vertelt: “Door de nasleep van de bankencrisis in 2009, heb ik in 2013 mijn bedrijf in moeten krimpen. Dus ik had ruimte over in dit pand.” Er ontstond een samenwerking, gevolgd door een fusie in 2015. De fusie was om meerdere redenen een goede zet. Rob legt uit: “Ik wil over een paar jaar stoppen en zocht een opvolger.” Ook hielp het zijn bedrijf weer een stap vooruit te doen. “Het oude Van Gerwen was reactief. Mijn compagnons zijn van een jongere generatie, dat heeft ons een sneller bedrijf gemaakt.” Dit komt bijvoorbeeld tot uiting in het uitgebreide ERP-systeem waarmee gewerkt wordt. “Alles gaat digitaal.” Crises zoals die in 2009 en nu de coronacrisis hebben relatief laat effect op de installatiebranche. “Ik kan nu dus nog niets zinnigs zeggen over de gevolgen van de coronacrisis. Ik hoop dat die meevallen en ben blij dat weinig collega’s ziek zijn geweest en we lekker door hebben kunnen werken.” Ze zijn trots op de invisible power die ze bieden. Rob: “Het werk dat wij doen, is onzichtbaar, stroom zie je niet, maar moet er wel zijn.” Zelf zijn ze ook graag onzichtbaar. “We proberen ons werk altijd zo geruisloos mogelijk te doen.”

Stroom op piekmomenten

Van Gerwen hoort tot de oudste installatiebedrijven in Noord-Brabant. Het bedrijf begon in 1907 met het elektrificeren van woningen, fabrieken en leerlooierijen. “We zitten nu in de fase van het verduurzamen”, stelt Ferry. Daarnaast draait het in hun branche om het smart maken van apparaten en systemen. Hij gaat verder: “Dat doen we onder andere met domotica en laadpalen. Doordat stroom op piekmomenten duurder gaat worden, is slim omgaan met de beschikbare elektriciteit ook een belangrijke ontwikkeling. Het stroomnet mag niet overbelast raken doordat iedereen tegelijkertijd zijn laadpaal gebruikt.” Van Gerwen werkt voor scholen, zorg en andere instellingen, voor gemeenten, aannemers, klein zakelijke opdrachtgevers en particulieren. “We doen geen projectbouw, wel brede projecten voor woningen in het hogere segment”, legt Maarten uit. “Vaak zijn dit huizen van ondernemers die ook met hun bedrijf klant bij ons zijn.” Daar zorgen ze dan niet alleen voor de bedrading van installaties, maar ook voor een verlichtingsplan, beveiliging en bijvoorbeeld een laadpaal. “En omdat er steeds meer zonnepanelen geplaatst worden, sluiten wij ook omvormers aan.” Werkzaamheden op het dak passen niet bij het bedrijf. “Het plaatsen van zonnepanelen laten we aan zonnepanelenspecialisten over. Dat werkt ligt niet iedereen. Je moet maar eens rondvragen bij elektriciens hoeveel er hoogtevrees hebben.”

Voldoende geduld

Formeel is Rob algemeen directeur en zijn Ferry en Maarten projectleider. “We nemen alle beslissingen met zijn drieën, maar hun mening is belangrijker dan die van mij”, vertelt Rob. “Ik ben aan het afbouwen en wil niet over mijn graf heen regeren dus ik vind het belangrijk dat ze hun stempel op de beslissingen drukken.” Rob werkt sinds vorig jaar twee dagen per week minder. “Ik vermaak me prima thuis, met klussen en buiten zijn. Ik ben van plan om les te gaan geven op een ROC, maar daar heb ik nog geen actie op ondernomen. Het zou echt iets voor mij zijn, ik heb er voldoende geduld voor.” Er is een ding dat de projectleiders nog van de directeur willen leren.
“Rob is graag gezien in het Tilburgse, dat willen wij ook bereiken”, zegt Maarten. Rob is ervan overtuigd dat dit al goed zit. “Ik ben geen acquisitietijger. Acquisitie was ook lang niet nodig, maar ik kan het inmiddels wel. Gelukkig brengen Ferry en Maarten ook klanten binnen, daardoor weet ik dat er geen gat valt als ik over een jaar of drie volledig stop.”

‘Dat maakt het uitdagend’

2020 vroeg veel van de flexibiliteit binnen het bedrijf. Scholen, instellingen en gemeenten haalden onderhoud en projecten naar voren en zonnepanelenprojecten werden juist naar achteren geschoven. Gelukkig zit flexibiliteit in de mensen en organisatie ingebed. “Ons werk is vaak niet gestructureerd”, vertelt Maarten. “Dat maakt het uitdagend.” Ferry: “Als ergens een storing is, moeten we direct een monteur sturen. Dan trekken we dus iemand uit een ander project, daar moeten onze mensen tegen kunnen.” “We zijn flexibel, maar geen prijsstunter”, vult Rob aan. Dus als ergens stel op sprong leidingen in een betonvloer gelegd moeten worden dan zorgen ze dat dat gebeurt, tegen een eerlijk tarief. Afgelopen jaar was ook voor hen het jaar dat ze veel online vergaderden. De sociale momenten van fysieke bijeenkomsten missen ze, maar ze zien ook voordelen. “We vergaderen minder en ik heb niet het idee dat ik iets mis”, zegt Rob. “Het is efficiënter”, stelt Ferry. “Ja, nu werken we direct de lijstjes af”, reageert Maarten. “En het scheelt veel reistijd.” Het kantoor is ruim dus voldoende afstand houden is eenvoudig. Rob: “De koffieautomaat vormt een valkuil, daar blijf je toch gauw even hangen voor een praatje. Thuiswerken mag zeker, maar we vinden het praktischer als iedereen hier is, dat overlegt toch beter en sneller.”

‘We laten ze niet gaan’

Het vinden van nieuwe medewerkers is in de techniek al jaren lastig. De drie ondernemers gaat het aardig goed af. Hun geheim? “We laten ze niet gaan”, zegt Rob met een knipoog. “Dankzij de stijging van de salarissen die is ingezet de afgelopen jaren is het makkelijker om leerlingen te vinden. Een aantal mensen werkt hier meer dan 25 jaar.” Het vinden van technici tussen de 35 en de 45 is lastiger. Met zij-instromers boeken ze wel successen. Er werken er drie bij het bedrijf; iemand die de switch maakte vanuit de metaal, eentje die de autotechniek uit wilde en iemand die in de geestelijke gezondheidszorg werkte en iets heel anders wilde gaan doen. Rob: “Een voordeel van werken bij ons is dat we vrijwel alleen opdrachten doen in de regio. We verdienen ons geld liefst rond de kerk.” Dat is wel zo prettig als je je kinderen wilt zien opgroeien. Ondanks de vaak pittige werkdruk, is de sfeer goed. “We hebben leuke klanten, organiseren gezellige bedrijfsfeestjes om te laten zien dat we onze medewerkers waarderen. Blijkbaar doen we dat goed, want ze werken graag voor ons.”

Voldoende zichtbaar?

De drie ondernemers zien een mooie toekomst voor hun bedrijf. “We zijn klaar om te groeien; ons pand is groot genoeg voor 40 man”, zegt Rob. Het familiaire karakter zal ook in een groter Van Gerwen centraal blijven staan. “En kwaliteit is heilig”, merkt Ferry op. “We groeien niet om de groei, maar groeien met medewerkers die bekwaam zijn. Ook willen we meer allround worden door ons bijvoorbeeld ook te specialiseren in luchtbehandeling.” Van Gerwen is een brede installateur. Het levert diensten in: de elektrotechniek, beveiliging, domotica, data, beheer en inspectie. Zijn ze in alle diensten zichtbaar genoeg? Rob: “We moeten het blijven vertellen. In data en inbraakbeveiliging kunnen we nog aan bekendheid winnen.” In laadpalen ligt een mooie kans. “Er zijn er de komende jaren een paar honderdduizend meer nodig”, voorspelt Ferry. “Automerken produceren steeds meer elektrische modellen.” Ook samenwerken zal een belangrijk onderdeel van de toekomst van Van Gerwen vormen. “Dat doen we bijvoorbeeld in de inkoop van laadpalen”, vertelt Rob. “Samenwerking is nodig, omdat je niet overal expert in kunt zijn”, gaat hij verder.

Pragmatische samenwerking

Van Boekel accountants en adviseurs is sinds begin jaren negentig bij Van Gerwen betrokken. Rob zou zijn vader opvolgen en zocht daarvoor een accountant met een no-nonsense mentaliteit. “Franck van Boekel kenden we van naam en het sprak ons aan dat hij net zoals wij in Tilburg zat.” Franck scoorde punten met een fiscaal aantrekkelijke extra pensioenvoorziening voor De Kok-senior. Franck droeg de portefeuille Van Gerwen bij zijn afscheid over aan Frank Jacobs. “Ze doen ook de salarisadministratie voor ons.” Hun aanspreekpunt voor aangiftes en jaarrekeningen is Coen Verharen. “Het is een genot om met hem te werken, hij is snel en heeft aandacht voor de persoon. Hij is prettig in de omgang. We praten ook over andere dingen dan werk. Dat vind ik belangrijk en prettig.” Als hij de samenwerking met Van Boekel accountants en adviseurs in één woord moet vangen, dan is het: pragmatisch.

‘Een complex proces’

Van Boekel accountants en adviseurs leverde ook een belangrijke bijdrage op dat andere cruciale moment in Rob’s ondernemerschap; de fusie met Fematech, het bedrijf van Maarten en Ferry. “Joris Verhoof heeft ervoor gezorgd dat we de belangrijke zaken goed vastgelegd hebben.” Maarten: “We vinden het belangrijk om het voor elkaar netjes voor elkaar te hebben.” Ze hebben het als erg prettig ervaren dat ze de ruimte kregen om een deel van het werk dat nodig was voor de fusie zelf te doen. Zoals de inventarisatie van materialen. Paul Mouwen begeleidt nu de laatste fase; de overdracht van Rob aan zijn compagnons. “Dit is een vrij complex proces waarin ik in delen mijn aandelen overdraag. Op aanraden van Joris hebben we hier bij de fusie al afspraken over vastgelegd. We zijn nu bezig met de waarderingen. Mochten we daar niet uitkomen, dan kunnen we bij Van Boekel terecht voor mediation.”