‘We kijken uit naar meer gezelligheid’

Sergei Martens (45) wordt blij van het coachen van medewerkers. “Misschien is het een vorm van latent vaderschap, ik heb namelijk geen kinderen. Neem die collega die onlangs ergens anders is gaan werken. Hij kwam als zeventienjarige knul binnen, met klotsende oksels zat hij tegenover me tijdens het sollicitatiegesprek. Nu, na drie jaar, is hij een professioneel programmeur. Ja, deels vind ik het jammer dat hij een andere job heeft, maar ik ben zo trots als een pauw op waar hij nu staat.”
Ook van techniek wordt Sergei blij. “Van het opleveren van een werkende applicatie, ben ik altijd zo blij als een kind. Liefst demonstreer ik zo’n app aan iedereen die ik tegenkom. Kijk eens wat we nu gemaakt hebben! Op die momenten ben ik echt een klassieke techneut.”

Het ondernemerschap bleef trekken

Samen met Robert van Leenders is Sergei dga van SMART4Solutions. Hiervoor was hij eigenaar van Stadsbeheer BV dat hij vijf jaar geleden verkocht aan PinkRoccade. “Daarna ben ik als zzp’er in de IT begonnen.” Toch bleef het ondernemerschap hem trekken. Eind 2016 nam hij zijn eerste medewerker aan. Begin 2017 kwamen Robert en Sergei’s broer Richard aan boord en groeide het bedrijf door naar twaalf vaste medewerkers en acht zzp’ers als flexibele schil. SMART4Solutions bouwt applicaties op basis van het platform Oracle Application Express, oftewel: APEX. Dat doen ze voor het grotere mkb en voor internationale bedrijven.


‘Ook dit jaar groeien we’

De impact van corona overviel hem, maar hij kwam snel in de actie-modus. “Veilig werken voor mijn medewerkers was mijn eerste prioriteit. Een deel van onze vaste medewerkers en de zzp’ers uit onze flexibele schil zitten meestal bij onze klanten in huis. Dus ik heb een rondje gemaakt langs onze opdrachtgevers om te kijken of ze daar veilig konden blijven werken of voldoende faciliteiten kregen om thuis te kunnen werken.” Tijdens die gesprekken informeerde hij ook naar de verwachte economische gevolgen. “We werken voor uiteenlopende branches en gelukkig verwachtte slechts een klein deel voor uitdagingen te komen te staan.” Zelf verwacht hij een lichte terugval in de groei aan het eind van dit jaar of begin volgend jaar. “Onze salestrajecten zijn tijdsintensief, ze duren gemiddeld een half jaar. Nu is het lastig om even ergens langs te gaan. We hebben onze groeiverwachting daarom naar beneden bijgesteld, maar groeien doen we ook dit jaar zeker. Op dit moment hebben we een vacature openstaan voor een ontwikkelaar.”


Concurrentievoordeel dankzij app

De applicaties die Sergei en zijn medewerkers bouwen, bieden ondersteuning. “Ze zorgen er bijvoorbeeld voor dat bedrijven hun klanten beter kunnen bedienen, kunnen groeien, innoveren en bovendien geeft het hen concurrentievoordeel. Ze halen een custom made tool in huis die geen concurrent heeft.” Een paar voorbeelden: SMART4Solutions levert een bijdrage aan het nieuwe interne systeem voor de opslaglocaties van een tankterminalbedrijf in de olie-industrie. “Onze oplossing sluit aan bij de veranderende klantvraag, nieuwe wetgeving en functionaliteiten. Aan dit project werk ik al drie jaar. Net voor corona ben ik in Saudi-Arabië geweest om de eerste terminal live te zetten.” Maar ze werken ook voor een landbouw-adviesbureau en voor overheden. “Ik heb lang voor gemeenten gewerkt en hierin dus een groot netwerk. We hebben softwarepakket ICASS overgenomen waarmee lokale overheden infrastructuurprojecten organiseren. De verschillende partijen die bij dit soort projecten betrokken zijn, kunnen erin samenwerken. Een groot voordeel is dat het leidt tot snellere betalingen en dat is positief, omdat overheden veelal bekend staan als trage betalers.”

Een familiebuurthuis

In februari verhuisde SMART4Solutions van Berkel-Enschot naar Den Bosch. “Een mooie locatie, met een brasserie beneden. Hier kunnen we klanten ontvangen, op onze vorige plek in Berkel-Enschot kon dat door ruimtegebrek niet meer.” Maar het kantoor is door corona en het thuiswerken nog niet de ontmoetingsplek voor medewerkers geworden die het had moeten zijn. “Maar ik heb nog steeds de wens er een familiebuurthuis van te maken.” Vandaag zijn alleen Sergei en broer Richard aanwezig. De gemeenschappelijke droppot hebben ze al maanden niet geopend, vier pakken koekjes liggen ongeopend op een bureau. “We kijken uit naar meer gezelligheid.”

‘Ze vinden APEX niet sexy’

De toekomst ziet hij positief in. “Steeds meer branches veranderen langzaam in door IT gestuurde bedrijven. Er zijn zelfs al geautomatiseerde tomatenkwekerijen. Het is dus nu de tijd van de nerds, van de analytische puzzelaars zoals wij.” Klassieke nerds vind je overigens niet bij SMART4Solutions. “Projectmanagers die de schakel vormen tussen ICT-team en de klant heb ik dan ook niet nodig. Mijn teamleden kunnen zelf communiceren met de opdrachtgever.” Hier investeert hij ook in via het eigen interne opleidingstraject. “Hierin nemen we zowel mbo’ers als hbo’ers aan.” Hij legt uit dat Oracle APEX geen vast onderdeel meer is van ICT-studies. “Degenen die er vanuit school in gespecialiseerd zijn, zijn van mijn generatie. De generaties daaronder vinden het ontwikkelen van apps niet sexy, ze willen de game-industrie in of aan de slag met blockchain.” Daarmee concurreren is toch onmogelijk? “Nee hoor, we bieden een intern opleidingstraject. Jaarlijks komen hier twee of drie medewerkers uit. Daardoor kunnen wij teams samenstellen met ervaren seniors en jonge, enthousiaste juniors. Klanten zijn op zoek naar die mix, die willen ook niet alleen tegen onze oude koppen aan zitten kijken.” Mbo’ers brengt hij in drie jaar opleiden op hbo-niveau. “De meesten ontwikkelen zich tot fantastische medewerkers; jongeren die van aanpakken weten en niet zoals een academicus eerst een paar maanden gaat zitten nadenken.”

Meer privé-tijd

Over vijf jaar heeft hij tussen de 25 en 30 man in dienst. “Meer ambiëren we niet, want dan zijn er extra managementlagen nodig. Bovendien willen Robert en ik ook zelf blijven programmeren, want dit zorgt ervoor dat we onze klanten kunnen blijven begrijpen.” Hij merkt bij de huidige omvang al wel dat hij niet meer alles kan monitoren en weten. “Laatst hebben Richard en ik op een zondag tot acht uur ’s avonds zitten programmeren, hartstikke leuk, maar gezond is het niet.” Meer tijd voor zijn honden, tuin en vrienden is zeer welkom. “Mijn doel voor 2020 en 2021 is om de organisatie minder afhankelijk van mij te laten zijn zodat ik meer privé-tijd kan nemen. Loslaten is daar een cruciaal onderdeel in. Dat is stap één in het creëren van een zelfsturende organisatie.” Inmiddels loopt het eerste project dat hij na het salesdeel volledig overlaat aan collega’s. “Dat vind ik enorm lastig, mijn eerste neiging is om erop te duiken. Hierin heb ik nog veel te leren.” Sinds hij een opleiding NLP volgde, ligt zijn focus als ondernemer nog meer op het om zich heen verzamelen van een fijne club mensen. “We noemen onszelf ook de APEX-familie van Nederland. Omzet en geld vind ik inmiddels minder belangrijk en als coach wil ik graag groeien.”

Humor

Sergei vindt dat veel mensen zichzelf en hun werk te serieus nemen. Zelf heeft hij daar geen last van, dat zie je al aan de teksten op de website van zijn bedrijf. Bij Ons Team valt te lezen: “Ik ben niet altijd een nerd. In mijn vrije tijd leg ik graag tochten af op de mountainbike.” En: “Deze temperamentvolle medewerker is logischerwijs getrouwd met een Venezolaanse.” Zijn humor zorgt behalve voor gezelligheid voor een hoge gunfactor. Hij grinnikt: “Al moeten nieuwe collega’s er soms erg aan wennen. Ik praat bijvoorbeeld vaak in termen als ‘prutsen met software’. Tijdens een evaluatie met een opdrachtgever, vroeg ik een van mijn medewerkers wat hij nou weer in elkaar gepunnikt had voor onze klant. Mijn medewerker dacht dat ik zijn werk afkraakte, maar durfde dat niet te zeggen. Hij belde me er uren later over dus toen kon ik uitleggen dat het niet als afkraken bedoeld was, maar dat ik zo gewoon praat. Die klant kent me langer dan vandaag en keek er dan ook niet van op.” Lachen tijdens het werk is belangrijk om de stress aan te kunnen. “We werken vaak onder tijdsdruk, humor maakt dat dragelijk.”

Samenwerking Van Boekel accountants en adviseurs

Sergei kwam met zijn business bij Van Boekel accountants en adviseurs terecht nadat het kantoor waarbij hij zat, werd overgenomen. “Ze hebben een fijne cliënt aan mij; ik heb nooit financiële problemen.” De boekhouding doet hij zelf, accountant Paul Mouwen is er om deze grondig te controleren. “ Ik hoef niet bij de goedkoopste te zitten, maar wil zeker weten dat als de Belastingdienst me controleert, alles in orde is.” Daarnaast vindt hij het belangrijk dat hij ‘zijn’ accountant kan bellen en met hem kan sparren. “Paul heeft me onder andere fantastisch geholpen met het inrichten van onze HR. Omdat ik eigenaar ben van een klein bedrijf, is mijn takenpakket breed. Ik moet me ook bezighouden met functioneringsgesprekken en wetgeving. Als ik over dit soort zaken advies nodig heb, start mijn zoektocht bij de accountant. Vaak heeft Van Boekel accountants en adviseurs de aanvullende expertise die ik zoek in huis. Ook de hulp die ik kreeg toen ik Smart4Solutions startte, was heel goed. Dit is zoveel belangrijker dan een goede jaarrekening.”